Misterios

Zelandia. El Continente que no se Perdió

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Descubre toda la información sobre Zelandia, el continente sumergido bajo el Océano Pacífico que aún existe.

Antecedentes

Zelandia

Hace millones de años (entre finales del Paleozoico y comienzos del Mesozoico), la Tierra tenía un aspecto muy diferente al que tiene hoy, ya que había un único y enorme continente, Pangea y un único océano, Pantalasa.

A causa de la actividad de las placas tectónicas, esta enorme masa de tierra, se partió en dos bloques continentales. Laurasia y Gondwana. Y estos, a su vez, se separaron en varias partes que se movieron por el planeta hasta formar el mapa continental que en la actualidad conocemos.

Aunque los científicos y geólogos no terminan de ponerse de acuerdo en el tema, generalmente se conocen 7 continentes.

  1. Europa.
  2. Norteamérica.
  3. Sudamérica.
  4. África.
  5. Asia.
  6. Oceanía.
  7. Antártida.

Lo que no sabíamos, hasta ahora, es que todos estos años ha existido un octavo continente que ha pasado desapercibido, oculto bajo la superficie del océano Pacífico. Pero, finalmente, ha llegado el momento de que se dé a conocer.

Se trata de Zelandia. Que también es conocido como Zealandia, continente de Nueva Zelanda o Tasmantis. Una enorme masa de corteza continental sumergida en un 94% bajo el océano Pacífico.

Solo el 6% de esta tierra, concretamente su cordillera más alta, sobresale por encima del nivel del mar. Es la parte que conocemos como las islas de Nueva Zelanda y Nueva Caledonia, además de otras islas más pequeñas como la isla de Norfolk.

Origen y Formación de Zelandia

Video del canal: El País

Se cree que este continente se sumergió después de separarse de Gondwana (continente del que también provienen la Antártida, Sudamérica y Australia), hace unos 83 millones de años.

El anillo de fuego del Pacífico se formó hace unos 50 millones de años. Dos o tres millones de años después, la zona sísmica comenzó a extenderse hacia la placa tectónica de Nueva Zelanda, que se había separado de Gondwana millones de años antes, dando comienzo a la actividad volcánica que se asocia a la subducción de esta placa.

En la región cercana al archipiélago de Nueva Caledonia, se encontraron indicios de movimientos de elevación de entre 1 y 3 kilómetros de altura. Se cree que durante una fase temprana de dicha subducción, una parte del fondo oceánico, a la que los geólogos llaman elevación de Lord Howe, se levantó hasta llegar a la superficie del mar, para luego retroceder.

Este movimiento de subducción, en primer lugar, activó las fallas a escala litosférica en una amplia región durante unos 5 millones de años. El proceso podría describirse como un terremoto múltiple de movimiento lento, que llego a extenderse por todo el Pacífico occidental.

Después de este lento terremoto, hubo una evolución de las fuerzas tectónicas, que duró entre 4 y 8 millones de años, mientras las placas subducidas aumentaban de tamaño alterando el mapa.

Ahora, solo las cimas de la cordillera más alta de Zelandia se alzan sobre la superficie del mar. La mayor parte del resto de este continente se encuentra bajo el agua, a más de un kilómetro de profundidad.

Se estima que desde la creación de la Tierra, se han registrado menos de 100 eventos geológicos tan grandes como el de aquella ruptura.

Se ha descrito a Zelandia como un fragmento continental o un micro continente. Esta masa de tierra ocupa un área total de unos 4,920,000 kilómetros cuadrados, casi la mitad de Australia. Es el micro continente más grande conocido hasta la fecha.

Pero en el año 2017, los geólogos de Nueva Zelanda, Nueva Caledonia y Australia, llegaron a la conclusión de que Zelandia cumple con todos los requisitos para ser considerado un continente, en lugar de un micro continente o fragmento continental, argumentando que por el tamaño y otras características geológicas, como el grosor y la densidad de la corteza, es correcto denominarlo continente. 

El Descubrimiento

Zelandia

En la década de los 80 ya se habían hecho hipótesis acerca de este octavo continente. Y el geofísico y oceanógrafo estadounidense Bruce Peter Luyendyk fue quién, en el año 1995, propuso el nombre de Zelandia para este continente.

Pero el continente de Zelandia no se convirtió en un hecho hasta que en el año 2017 los científicos confirmaron que Zelandia era un continente como tal. Y debido a la profundidad del mar, hasta ahora no se había podido completar el mapa de esta masa de tierra sumergida.

En un principio se creía que Zelandia sólo era un conglomerado de fragmentos continentales en las profundidades del océano Pacífico.

Hasta que un grupo de 32 geólogos decidieron estudiar el Anillo de Fuego y el lecho marino del Pacífico.

El geólogo neozelandés Nick Mortimer, líder de la investigación realizada por GNS Science, comentó que “si no fuera por el océano”, se habría reconocido como continente hace mucho tiempo.

Y el día 6 de febrero de 2020, la revista científica “Geology” publicó un artículo en el que se muestran investigaciones independientes llevadas a cabo por la Sociedad Geológica de América, que demuestran que el Continente de Nueva Zelanda (o Zelandia) realmente existe.

Los Mapas de GNS Science

Los investigadores de la organización GNS Sience, en Nueva Zelanda, han sido los responsables de cartografiar el continente. Y decidieron compartir los mapas con el mundo mediante un sitio web interactivo para que los usuarios puedan explorar el continente de forma visual.

“Hemos creado estos mapas para proporcionar una imagen precisa, completa y actualizada de la geología del área de Nueva Zelanda y el Pacífico sudoeste, mejor de lo que hemos tenido antes”. Esto es lo que nos contó Nick Mortimer, lider de la investigación.

También comentó: “Estos mapas son un punto de referencia científico, pero también son más que eso. Son una forma de comunicar nuestro trabajo a nuestros colegas, partes interesadas, educadores y al público”.

 “Su valor es que proporcionan un contexto fresco en el que explicar y comprender la configuración de los volcanes, en los límites de placas y cuencas sedimentarias de Nueva Zelanda”.

El sitio web de TEZ presenta una gran cantidad de mapas, gráficos e información sobre el continente, compilada en los programas de investigación de GNS Science.  

El líder del programa, Vaughan Stagpoole, dice que TEZ proporciona la manera perfecta para que los usuarios exploren datos de geociencia desde la comodidad de sus hogares u oficinas.

A medida que haya más resultados de investigación disponibles, GNS Science actualizará los mapas y agregará más información al sitio web interactivo.

Nick Mortimer, Belinda Smith Lyttle y Jenny Black son los autores de los mapas. Y los integrantes del equipo encargado del proyecto de creación del sitio web son Phil Scadden, Andrew Boyes, Vaughan Stagpoole y Jenny Black.